Chestnote in Tel Aviv: 3 lessons learned

Start it @kbc

Tuesday 7 March 2017

Chestnote in Tel Aviv: 3 lessons learned

*Ping* Een verse e-mail propt zich bovenaan mijn inbox. In totaal zijn 3 Israëlische bedrijfsleiders, waaronder een investeerder, ingegaan op mijn uitnodiging om over Chestnote samen te zitten tijdens mijn bezoek aan Tel Aviv.

‘Top’ denk ik direct. ‘Weer iemand om ons jong bedrijf internationaal aan de tand te laten voelen.’ Het nieuws wordt op een strenge blik van mijn vrouw onthaald, die me half dreigend aan mijn belofte herinnert: deze trip zal 30% werk en 70% vakantie worden, en niet omgekeerd. Ik stel haar gerust, weeg de koffers -puur op het gevoel- nog eens na (‘Ja, dit lijkt me niet meer dan 20 kilo’) en kruip achter mijn laptop om last minute nog wat onderzoek te doen over de regio die in 2009 ‘Startup Nation’ gedoopt werd.
Israël is een land van vele tegenstellingen.

Naast de overduidelijke politieke, militaire en ideologische spanningen is het een land van harmonie, waar mensen van alle religieuze en culturele pluimage dagelijks samenleven.

Israël’s rijke geschiedenis dateert terug tot ver voor de tijd van de Romeinen, en tegelijk is het een kloppend hart van de tech-industrie in het oosten. Het is een land in opbouw (het aantal kranen en werven is in de hoofdstad Tel Aviv niet te tellen), en toch gaat het er op economisch vlak hard aan toe. Het nauwelijks 60 jaar jonge land is er met zijn populatie van 7 miljoen in geslaagd om maar liefst 63 bedrijven uit de grond te stampen die op de NASDAQ genoteerd worden. Een absoluut record.
 
De ondernemende natuur en de ‘chutzpah’ van de Israëliërs wordt onder andere toegewezen aan de intensieve militaire dienstplicht die elke jongere vanaf 18 doorgaat. In het leger krijgen deze jongeren teamwork, discipline en creatief denken aangeleerd, essentiële vaardigheden voor een startende ondernemer.

Hieronder de 3 belangrijkste ondernemerslessen die ik heb opgepikt na 30% werk en ook 70% vakantie in deze boeiende natie.


Les 1: Don’t boil the ocean


‘Waarom kom je al in Israël praten?’ vraagt Marcel me, terwijl we een koffie drinken in een hip café aan de Sarona Market ‘heb je al 5 miljoen Belgen op Chestnote zitten?’ Glimlachend geef ik toe dat het aantal gebruikers bescheidener is, en leg ik hem uit dat we -terwijl we ook in België onze fanbase verder uitbreiden- met buitenlandse missies interesse voor ons contextueel berichten platform willen wekken. ‘Bad idea’ zegt hij vlakaf. ‘Why would you want to boil the ocean? Start with boiling a small pond instead.’ Hij legt me uit dat het succes van vele Israëlische startups gebaseerd is op een zeer sterke thuismarkt. De les is hier: spendeer nog niet (te) veel energie aan het buitenland voordat je jezelf een dominante speler kan noemen in je thuisland. Voor jonge startups betekent dit: neem niet halsoverkop deel aan elke internationale sprong die zich aanmeldt. Kies enkel de meest relevante, en vergeet niet om je thuisbasis aanvankelijk een gezonde portie van je aandacht te geven.


Les 2: Count your blessings, not your curses


San Francisco, Tel Aviv, New York, Berlijn... het zijn allemaal steden waar je als jonge startup graag een klant, investeerder of kantoor wil strikken. Ik ook, dat geef ik zonder problemen toe. Het aura van succes en van ‘Everything’s possible’ zorgt voor een haast mythische cultuur die je startup verhaal extra schwung en credibiliteit geeft. Het is echter helemaal geen garantie voor succes.

De Israëlische investeerder leunt naar me toe en vertelt me dat dit aura ook nadelen met zich meeneemt. ‘We don’t invest in anything other than a sure thing anymore’ zegt hij haast fluisterend, alsof hij me een geheim toevertrouwd. ‘Het nadeel van een bloeiende startup economie is dat de investeerders risico-avers worden. Waarom zouden ze nog risico nemen, als ze uit honderden bedrijven kunnen kiezen? Hier kom je enkel op de radar als je 3 miljoen gebruikers en honderden klanten hebt.’ Hij roemt investeerders in opkomende startup landen zoals Nederland, Portugal en België voor hun risicotolerantie en de opportuniteiten die daar voor jonge starters liggen. De geleerde les? Het is in België zeer goed vertoeven. Je moet allang niet meer per definitie in het buitenland opstarten om je jong bedrijf te laten doorbreken.
 

Les 3: Vakantie is heilzaam


Toen ons vliegtuig opsteeg in Zaventem, piekerde ik me suf. Onze negende werknemer was net gestart; met Chestnote hadden we net twee nieuwe projecten binnengehaald; een volgende missie naar Texas was in volle voorbereiding. Druk druk druk.

Hoe kon ik in een periode zoals deze relaxed op (werk-) vakantie vertrekken?

Fast forward naar vandaag. Deze vakantie was het beste idee ooit. Nog nooit heb ik op zo’n korte tijd zoveel werkbare ideeën opgedaan om ons bedrijf vooruit te helpen. De ingrediënten die deze mindset mogelijk maakten som ik hier op, en ik druk elke jonge bedrijfsleider op het hart ze ook uit te proberen. Voor ervaren ondernemers trap ik hier ongetwijfeld een paar open deuren in, dus beschouw het in dat geval als een leuke opfrissing.

Door de afwezigheid van een constante internetverbinding bleef ik gespaard van afleidingen zoals de immer aanwezige e-mail inbox en de overvloed aan instant notificaties op mijn smartphone. Resultaat: meer ruimte in mijn hoofd.

De afstand tegenover ons team deed wonderen. Ze contacteerden me enkel bij de aller dringendste zaken, en dopten zonder veel problemen hun eigen boontjes (Als jullie dit lezen: Goed bezig, dame en heren!). Resultaat: meer rust in mijn hoofd.

De prachtige setting van Israël, de lange gesprekken met mijn vrouw, de ontmoetingen met andere zakenmensen,... het waren stuk ervaringen die me inspireerden en me hebben toegelaten om Chestnote in een nieuw licht te zien. Resultaat: meer creativiteit in mijn hoofd. Tezamen zorgde deze ingrediënten voor een bruisende cocktail die me meermaals in mijn pen deden kruipen.

Samen met mijn vennoot Tom en ons top team kan ik niet wachten om deze nieuwe inzichten in de praktijk te brengen, zodat we onze fans van het eerste uur kunnen trakteren op een contextuele messaging ervaring zonder weerga. In tussentijd kan ik jullie allemaal vol overtuiging een citytrip richting Tel Aviv en Jeruzalem aanraden!

Shalom!

Peter

Peter Wellens is de mede-oprichter en Chief Experience Officer van Chestnote.