Ségolène Martin stampte als politiek wetenschapper een AI start-up uit de grond

Startit Admin

Wednesday 21 March 2018

Ségolène Martin stampte als politiek wetenschapper een AI start-up uit de grond

“IN EEN START-UP LEER JE OP ÉÉN JAAR MEER DAN IN EEN CORPORATE OP TIEN JAAR”

Als politieke wetenschapper genomineerd worden voor ‘Young ICT Lady of the Year’ in 2017: faut le faire. Ségolène Martin, founder van start-up Kantify die artificiële intelligentie inzet om het maximale uit bergen data te halen, wil meer vrouwen overtuigen om zich in technologische avonturen te storten. “De business mindset is de belangrijkste vereiste voor succes, de tech mindset komt pas op de tweede plaats.”

Ségolène Martin studeerde politieke wetenschappen in Frankrijk, en belandde in Brussel om voor de Europese Unie te werken. Tien jaar lang zette ze innovatietrajecten op. Eerst vooral met universiteiten en onderzoeksinstellingen, later vaak met industriële stakeholders. Evoluties als de opkomst van nanotechnologie maakte ze vanop de eerste rij mee. Na tien jaar was het tijd om zélf te innoveren.

“Mijn eerste start-up was Meetsies, dat je nog het best kan vergelijken met een Airbnb voor social dining. Mijn co-founder en ikzelf merkten dat veel mensen in grote steden zoals Brussel kwamen wonen zonder een echt netwerk. Denk maar aan expats. Omdat het in zo’n grote, vaak anonieme stad moeilijk is om nieuwe mensen te leren kennen, hebben we een platform uitgewerkt om mensen samen te brengen. Iemand bood zijn of haar woning en kookkunsten aan, ons platform zorgde voor het gezelschap: een groep mensen die elkaar voordien nog niet kenden.”

“Op een jaar tijd hadden 1.500 mensen zich geregistreerd op ons platform, maar Meetsies bleek toch niet levensvatbaar. We hadden onvoldoende geanticipeerd op vergelijkbare initiatieven die als paddenstoelen uit de grond schoten. Met pijn in hart zijn we dan gestopt.

 

“Ondernemerschap is een virus”

 

Ségolène Martin

Wat voor onderneming Ségolène vervolgens zou starten, was toen nog een vraagstuk. Maar dat ze opnieuw een start-up zou beginnen, daar heeft ze geen seconde aan getwijfeld.

“Het ondernemerschap is een virus, en op dat jaar tijd had het ons volledig te pakken. Ik wilde de vrijheid en de uitdagingen echt niet meer missen, en we wilden alles wat we tijdens dat jaar geleerd hadden ook niet zomaar overboord gooien. In een corporate ben je bezig met marketing, of met sales, of met business development, of met boekhouding, of met rekrutering, of met IT. In een start-up ben je met al die dingen bezig. (lacht) En meestal ook nog eens met al die dingen tegelijk.”

Of je het nu wil of niet, je wordt een duizendpoot in een start-up. Je hebt geen geld om dingen uit te besteden, vooral in het begin, je moet alles zelf doen of je bedrijf overleeft niet. Op één jaar tijd leer je meer dan op tien jaar tijd in een corporate.

“Voor we met Kantify begonnen, hebben we marktonderzoek gedaan. De eerste evolutie die ons opviel was de razendsnelle ontwikkeling van artificiële intelligentie (AI). Het was bijvoorbeeld de periode dat een computerprogramma dankzij AI voor het eerst een professionele Go-speler kon verslaan. We hadden snel begrepen dat de mogelijkheden van artificiële intelligentie haast eindeloos, maar tegelijkertijd nog redelijk onbekend waren. De tweede vaststelling was dat bedrijven gigantische hoeveelheden data verzamelden, maar amper een idee hadden wat ze daarmee konden doen. Met Kantify wilden we die twee evoluties aan elkaar koppelen: het maximale halen uit de bergen data waar bedrijven op zitten, door artificiële intelligentie in te zetten.”
 

“Artificiële intelligentie kan je op élke sector loslaten”

 

Ségolène Martin, Kantify

Iedereen kent ondertussen de recommender engines wel. Stel dat je bijvoorbeeld op Zalando of andere webwinkels naar sportschoenen van Nike zoekt. Dan is de kans groot dat wanneer je de volgende keer inlogt op je Facebook, je onmiddellijk aanbiedingen voor Nike-schoenen te zien krijgt. “Dat is één voorbeeld, maar wij gaan ook nog een stap verder”, zegt Ségolène. “Op basis van wat mensen met gelijkaardige profielen kopen of zoeken, stellen we je producten voor waar je zelf nog niet aan gedacht had. Amazon haalt nu al een derde van zijn omzet uit dat soort tailored systems, in de toekomst zal dat aandeel alleen maar verder stijgen.”

Kantify gaat niet in concurrentie met de Amazons of Zalando’s van deze wereld, maar werkt wel met hun concurrenten. “Het feit dat giganten als Amazon of Google nu massaal inzetten op artificiële intelligentie zien wij eerder als een troef. Ze zetten artificiële intelligentie op de kaart, ze doen andere bedrijven beseffen dat ze de trein niet mogen missen. Maar omdat ze zelf geen programma’s op maat ontwikkelen, jagen ze die bedrijven naar spelers als Kantify.”

“Onze eerste klanten zaten vooral in de retailsector, waar de opportuniteiten van prevailing marketing voor de hand liggen. Maar ondertussen zijn we ook actief in de wholesale-sector. Je kan artificiële intelligentie – machine learning- inzetten om voorwerpen te herkennen en zo aan stockbeheer te doen. Zo hoef je niet meer alles manueel te tellen en bij te houden, maar kun je op basis van artificiële intelligentie bestellingen automatiseren. Maar eigenlijk is de koppeling van AI en data voor zowat elke sector relevant. We hebben evengoed klanten in de verzekeringswereld en in de chemische sector. Door artificiële intelligentie los te laten op data kan je bijvoorbeeld de prijs van ruwe materialen voorspellen.”
 

“Diversiteit is een troef voor elke start-up”

 

Ségolène Martin, Kantify

Ségolène schopte het met Kantify tot de genomineerden voor ICT Woman of the Year. Als het van haar afhangt, wordt de concurrentie voor die award in de toekomst een pak groter. “Ik zie meer en meer vrouwelijke founders bij start-ups. Start it @KBC trekt daar, samen met anderen, heel hard aan de kar en die inspanningen lonen. Maar als ik puur naar de tech start-ups kijk, is er nog werk aan de winkel. Het begint al op school, waar technische richtingen nog altijd overwegend jongens aantrekken. Langzaam maar zeker komt daar een kentering, maar die evolutie gaat traag.”

“Ik wil meisjes absoluut aanmoedigen om voor technische richtingen te kiezen. Maar mijn eigen voorbeeld toont aan dat een technische achtergrond geen must is om een start-up in de ‘techsfeer’ op te richten. Meer zelfs, ik heb al meermaals ondervonden dat het net een voordeel is als je zelf geen technologisch genie bent. Ik heb gelukkig een co-founder die dat wél is, je moet die software en die algoritmes natuurlijk wel geprogrammeerd krijgen. Maar in mijn eigen ervaring is business understanding het allerbelangrijkste. Eerst de business mindset, dan de tech uitmuntendheid.

“Klanten die bij Kantify aankloppen, hebben vaak al een mislukt avontuur met data en artificiële intelligentie achter de rug. Als we ons dan verdiepen in de reden van die mislukking, blijkt die vaak niet bij de technologie te liggen. De oplossing wérkt technisch wel, maar ze doet niet wat ze zou moeten doen. Ze lost de nood niet op die ze zou moeten oplossen. Net omdat de bouwers onvoldoende oog hebben voor het probleem of de uitdaging waar ze een antwoord op moeten formuleren. ‘Wat heeft de klant nodig?’ Het lijkt een doodeenvoudige vraag, maar ze wordt veel te weinig gesteld.”

“Je moet daar als start-up op anticiperen door de juiste mensen aan te werven. We willen met Kantify niet alleen vrouwen rekruteren, maar evengoed mensen met diverse culturele achtergronden. Diversiteit is zo belangrijk. Niet alleen voor een start-up, maar voor elke onderneming. Als je eigen medewerkers een spiegel vormen van de samenleving zal je je ook veel sneller en gemakkelijker kunnen inleven in de noden en uitdagingen van die samenleving. En dus ook in die van je klanten.”