Start-ups in med- en neurotech: wie zijn ze en wat drijft hen?

Startit Admin

Tuesday 3 April 2018

Start-ups in med- en neurotech: wie zijn ze en wat drijft hen?

Gestart vanuit de medische problemen van hun kinderen, nu klaar om impact te maken in med- en neurotech. Dat is wat de founders van Epihunter en BestBrain met elkaar gemeen hebben. Die eerste ontwikkelde een digitale oplossing om verborgen aanvallen van epilepsie te detecteren bij lagere schoolkinderen, BestBrain pakt dan weer uit met een neurofeedbacktechnologie voor mensen met dyslexie. Tijd om dieper in hun verhaal te duiken!


Pavlov effect en lampjes

BestBrain founder Paul Nurflus getuigt over hoe zijn zoon op zestienjarige leeftijd niet kon lezen door een erge vorm van dyslexie. “Het was echt problematisch”, vertelt hij aan Start it @kbc. “Op straat had hij zelfs enorm veel moeite om verkeersborden te lezen. Mijn vrouw, een psychotherapeute, botst op een fenomeen dat neurofeedbacktherapie heet. Na 15 sessies kon hij plots wél lezen. En vandaag is hij bezig aan zijn universitaire studies in geschiedenis.”

Vanuit die ervaring besloot Nurflus met zijn start-up iets soortgelijk te creëren. De technologische oplossing van BestBrain omvat een headset met bijbehorende computersysteem. “Het systeem kan het menselijk brein feedback geven en aanleren om bepaalde dingen te doen die het normaal niet kan”, legt Nurflus uit. “Vergelijk het een beetje met de Pavlov-reflex.”

Nurflus’ verhaal is gelijkaardig aan dat van oprichter en CEO Tim Buckinx. Die wil met zijn start-up Epihunter een oplossing bieden voor ‘stille’ epilepsie aanvallen die amper worden opgemerkt door je omgeving. “1% van de wereldbevolking lijdt aan epileptische aanvallen”, steekt Buckinx van wal. “Maar liefst 30% daarvan reageert niet op de huidige behandelingen. 15% van hen kampt met ‘non-motorische aanvallen’, waar mijn zoon Daan een van is. Ook in de klas worden zijn hersenen soms letterlijk ‘op pauze’ gezet, waardoor mijn zoon zich niet bewust was van wat de leerkracht vroeg of wat er überhaupt gaande was in de les. Als tienjarige jongen kwam Daan naar mij en kloeg hij dat mensen vaak boos op hem werden omdat ze niet doorhadden dat hij last had van een aanval. Daarom ontwikkelden we een applicatie die via de gsm aangeeft wanneer de persoon in kwestie een aanval krijgt. Het werkt als volgt: uit zo’n headset komt pure EEG-data - hersengolven, zeg maar. Wij gebruiken die data om in de app in real-time een patroon te zoeken dat duidt op zo’n ‘stille’ aanval. Wanneer ons algoritme dat ding detecteert, gaat er een lampje branden op het gsm-toestel dat op het bureau van de gebruiker staat.”

 

Trends in med- en neurotech

Gezien het product van beide start-ups, is het noodzakelijk dat de ondernemers de vinger aan de pols houden van wat er leeft in de medische wereld. “Ik verwacht dat de oplossing van BestBrain en neurofeedback in het algemeen een extreem krachtige therapie wordt voor onder meer mensen met autisme, ADHD en Alzheimer”, laat Nurflus weten.”

 

Tim Buckinx van Epihunter
Tim Buckinx van Epihunter

Buckinx ziet een opmerkelijke beweging die van neurotech wel eens een hype van formaat zou kunnen maken. “Ongeveer zes à acht jaar geleden speelden wearables zoals de Fitbit in op de collectieve nood om gezonder te leven”, blikt hij terug. “En dat is best vergelijkbaar met de medische toepassingen die start-ups zoals wij nu op de markt brengen. Toepassingen die een beroep doen op EEG zijn veelal ziekenhuisgebonden, maar ik zie daar in de toekomst meer consumentenproducten van op de markt komen. Daarnaast durf ik het af en toe te vergelijken met de bril. Die werd uitgevonden in Italië in 1280. Op dat moment fungeerde ze als middel om het zicht te verbeteren. De medische vooruitgang is de jaren nadien een beetje stilgevallen - lasering buiten beschouwing gelaten. Vandaag wordt een bril dikwijls gebruikt als fashion statement. Ik geloof dat we hetzelfde mogen verwachten met body sensors. Nog niet zo lang geleden was het trendy om een smartwatch te dragen, misschien kunnen we het binnenkort hetzelfde zeggen over een EEG-sensor op het hoofd.”


Kinderschoenen

Zowel BestBrain als Epihunter staat nog in zijn kinderschoenen, met de uitdagingen van een beginnende start-up vandien. “Voorlopig brengen we de oplossing op de markt via een Indiegogo campagne”, vervolgt Buckinx. “We werken samen met partners zoals de Vlaamse Epilepsie Liga, en om snel te groeien zitten we sinds vorig jaar ook bij Start it @KBC, ontvingen we een eerste funding van imec.istart en finaliseren we momenteel een seed ronde. Momenteel focussen we ons op kinderen tussen 6 en 12 jaar maar onze toepassing is bruikbaar voor alle leeftijden.”

Nurflus heeft het daarentegen voornamelijk over uitdagingen in de Israëlitische markt, waaronder haar verleden als onderontwikkeld land. Toch is hij ook vol lof over de lokale opportuniteiten, zoals diversiteit. Een topic dat Start it @KBC nauw aan het hart ligt. Het is dan ook niet zomaar dat de accelerator de start-up een maand lang gratis in de boerentoren liet werken, nadat ze een pitchwedstrijd had gewonnen in Israël. “Talent stroomt hier binnen vanuit alle landen ter wereld”, vertelt Nurflus daarover. Wanneer mensen met een verschillende achtergrond samenkomen in bijvoorbeeld meetings, is er geen ‘juist’ of ‘fout’ antwoord. Iedereen durft out of the box te redeneren, wat zorgt voor een oplossingsgerichte mentaliteit.”

Wil je meer weten over Epihunter en het inspirerende verhaal van Tim? Luister dan naar de Behind the story podcast "Talking to Jane". Benieuwd naar het verhaal van BestBrain? Bekijk dan zeker onderstaande video! 

Wil je op de hoogte blijven van de laatste updates in de Start it community? Abonneer je dan op onze nieuwsbrief!