Van Lissabon naar Leuven: Portugese Doinn is op Europese veroveringstocht!

Start it @kbc

Tuesday 6 February 2018

Van Lissabon naar Leuven: Portugese Doinn is op Europese veroveringstocht!

“BELGISCHE START-UPS, DURF DE DINGEN GROOTSER ZIEN!”

De Spaanse Noelia Novella verhuisde na eerdere omzwervingen langs Polen, Tsjechië en Duitsland van Lissabon naar Leuven – volgt u nog? – om met haar start-up Doinn ook de Belgische markt te veroveren. Ze zou Belgische start-ups wat vaker de omgekeerde richting zien uitgaan. “In Lissabon mikken start-ups als Unbabel en Uniplaces vanaf dag één op werelddominantie, en hun succes heeft andere start-ups vleugels gegeven. Belgen zijn véél te bescheiden, een klein beetje Portugese overmoed zou hen heel goed van pas komen.”

“Lissabon is spannend en verrassend. Tot je er een onderneming wil combineren met twee kinderen. Dan wordt die Zuid-Europese flair vooral erg frustrerend. Je afspraak van 9 uur die om 12 uur komt opdagen, businessplannen die je na twee weken kan weggooien omdat de btw plots verdubbeld is. Heel erg vermoeiend.”

Noelia verhuisde van Lissabon naar Leuven met een dubbel doel. “We willen met Doinn ook de Belgische markt betreden. Die internationalisering zit er bij Portugese start-ups nogal ingebakken. Doordat het land zo uitgestrekt is en de afstanden zo groot zijn, kijken founders al vanaf dag één over de grens. Portugal veroveren is nooit het doel, het is slechts stap één in world domination. Maar ik had dus ook gewoon even afstand nodig. Even weg uit Lissabon. Mijn focus terugvinden.”

“Het is vreemd. Hoewel ik in kilometers een pak verder weg zit, kan ik hier vanuit Leuven mijn aandacht beter richten op mijn moederland Spanje. Maar ook op Frankrijk waar we nu in negen steden actief zijn, op het Verenigd Koninkrijk waar we binnenkort Doinn lanceren,… Dat had in Lissabon nooit even goed gegaan.”

 

De verovering van België gaat trager. “Doinn biedt huishouddiensten aan verhuurders van vakantiewoningen, zoals Airbnb. Maar ik moet jullie vermoedelijk niet vertellen dat poetsdiensten hier bijzonder duur zijn en dat er – onder andere daardoor – heel veel in het zwart gebeurt. Voor wat wij doen, is België een bijzonder taaie markt.”

 

Reis rond de wereld

Vier jaar geleden reisde Noelia Novella samen met haar man en hun twee baby’s de wereld rond. Van land naar land, van Airbnb naar Airbnb. “Op een paar jaar tijd heeft Airbnb de wereld veroverd, maar toen was het nog niet zo massaal ingeburgerd als het nu is. Wat me vooral stoorde, was de netheid die maar zelden kon tippen aan de standaarden van een hotelkamer. Maar ook andere services waren totaal afwezig. Op zes maanden tijd zijn mijn man en ik één keer met zijn tweetjes gaan eten, de enige keer op dat half jaar dat een verhuurder ook babysits aanbood aan zijn gasten.”

Zo’n reis rond de wereld is fantastisch, maar eenmaal terug in Lissabon was het hard ontwaken voor Noelia. “We waren allebei werkloos. We hebben onze reiservaringen dan gebruikt om zelf een peer-to-peer marktplaats in het leven te roepen. Een platform waar mensen elkaar allerlei diensten konden aanbieden: schoonmaak, babysit, kooklessen,… In theorie was dat een geweldig idee. Maar het bleek snel dat er toch vooral vraag was naar huishouddiensten, schoonmaak en wasserij op kop. En hoewel iedereen de mond vol heeft van de deeleconomie, merkten we dat we poetsen en wassen toch nog het liefst toevertrouwen aan professionals.”

 

“Zo is Doinn ontstaan. We zijn naar verhuurders van vakantieverblijven gestapt – hoofdzakelijk Airbnb - en we zijn naar bedrijven gestapt die al huishouddiensten leverden aan hotels. We hebben die twee groepen aan elkaar gekoppeld. Verhuurders doen nog altijd vaak zelf de opkuis tussen twee gasten in, vaak haastig en nog vaker met lange tanden. Ze kunnen die taak via Doinn met een gerust hart toevertrouwen aan echte professionals. De schoonmaakbedrijven boren zo een nieuwe markt aan.”

Dat vroeg aanvankelijk flink wat overtuigingskracht van Doinn. “Ik zal een kat een kat noemen: de meeste schoonmaakbedrijven haten technologie. Ze maken hun planningen gewoon op papier, Excel vinden ze al hoogst innovatief. Je ziet dat ook in hotels: welke kamer door wie en wanneer is schoongemaakt, wordt gewoon bijgehouden met pen en papier. En dan moesten wij die poetsbedrijven niet alleen overtuigen om met ons samen te werken, maar dat ook nog eens volledig digitaal te doen, via een internetplatform.”

Werken met Doinn vraagt ook de nodige flexibiliteit van de schoonmakers zelf. “Hotelkamers zijn zo gebouwd dat ze elke dag zo snel mogelijk kunnen schoongemaakt worden. Allemaal op dezelfde manier, met materialen die in een mum van tijd weer blinken. Bij vakantiewoningen is dat niet zo. Elk appartement, elk huis is anders. Daar komt nog bij dat ze niet op één locatie geconcentreerd zijn, dat in elk verblijf het poetsgerief ergens anders staat, dat de sleutel overal een speciaal plekje heeft,… Als hotelkamers poetsen bandwerk is, dan vragen wij maatwerk.”

 

Te bescheiden Belgen

We spraken Noelia net voor ze naar de Web Summit vertrok. Die heeft Lissabon op de kaart gezet als ondernemende, innovatieve stad. Ook dit jaar verzamelden weer 60.000 mensen in de Portugese hoofdstad voor de hoogmis van de digitalisering. In de hele stad is geen Airbnb meer te vinden, ook voor Doinn is de Web Summit een jaarlijks hoogtepunt.

Lissabon heeft, onder andere dankzij de aandacht die de Web Summit trekt, een bloeiende start-up cultuur. Iets té bloeiend zelfs, lacht Noelia. “We hebben een paar uiterst succesvolle start-ups voortgebracht: Unbabel (artificiële intelligentie), Uniplaces (Airbnb voor studenten), Feedai (bank security),… Het goeie is dat hun succes echt inspirerend heeft gewerkt, andere Portugese start-ups zijn nog meer in zichzelf gaan geloven. Maar langs de andere kant is dat succes ook de grote corporates niet ontgaan en komen ze alle talent wegkapen. Je vindt bijvoorbeeld amper nog ontwikkelaars: ofwel plukt een groot bedrijf ze weg, ofwel gaan ze zelf voor niets minder dan CEO van hun eigen start-up.”

“Belgen zijn anders. Een start-up met exact hetzelfde idee zou in Lissabon al meteen aan New York denken, en hier in Leuven in eerste instantie aan Brussel of Antwerpen. Of hoogstens Amsterdam. Belgen zijn misschien een tikkeltje té realistisch. Te bescheiden vooral. Portugese start-ups kunnen een reality check gebruiken, Belgische start-ups een extra portie zelfvertrouwen.”

 

‘Masterchef’ voor start-ups

Dat cultuurverschil vertaalt zich ook in het soort acceleratoren dat zich over de start-ups buigt. Noelia kan vergelijken. In België zit Doinn bij de Start it @KBC familie, in Lissabon nam Doinn in de begindagen deel aan de zogenaamde Lisbon Challenge. “Ken je MasterChef? Met Gordon Ramsay, die brullende chef die beginnende koks voortdurend loopt uit te kafferen en af te breken? (lacht) Wel, dat was Lisbon Challenge. Leerrijk, maar keihard. Dan had je een idee waar je zelf heel tevreden mee was, en dan was het: ‘Heb je een verzekering? Weet je dat het illegaal is? Of wil je graag failliet gaan?’ Sommige jonge mensen in ons team – talentvolle mensen – zijn daar echt op afgeknapt en hebben afgehaakt.”

Start it @KBC is constructiever. Er gaat meer aandacht naar het creëren van een omgeving waarin start-ups kunnen experimenteren en groeien. En ook al eens mogen falen. Ik heb hier bijvoorbeeld een fantastische mentor, een advocaat die me niet alleen zegt wat onhaalbaar is, maar ook wat dan wél kan. En als hij me zelf niet kan helpen, als ik bijvoorbeeld specifieke vragen heb over de wetgeving in Frankrijk, brengt hij me in contact met een Franse collega. Dat is goud waard, want regulering en wetgeving is onze allergrootste uitdaging.”

 

“We merken dat elk land worstelt met de opkomende deeleconomie. De regels, als die er al zijn, veranderen voortdurend. Strenger, soepeler, strenger, soepeler,… Ontzettend moeilijk voor een platform als het onze om zich telkens aan te passen. Het eengemaakte Europa is een illusie, in de praktijk beweegt elk land aan een totaal ander tempo. Als ik één wens mag doen voor Doinn, dan is het een eengemaakte regelgeving voor heel Europa. Nog liever strenge regels – daar kan je tenminste op inspelen - dan regels die om de haverklap veranderen.”

“Eigenlijk is het zonde, want een platform als Doinn creëert jobs. Jobs die vroeger niet bestonden – omdat verhuurders zelf de schoonmaak deden – of in het zwart gebeurden. Wij maken die jobs wit. Providers die met ons willen samenwerken, moeten ook aan bepaalde voorwaarden voldoen, onder andere over inschrijven van hun personeel. We willen onze eigen reputatie beschermen, en enkel samenwerken met bedrijven die hun mensen fatsoenlijk betalen en beschermen. Dat zouden ze toch in heel Europa moeten toejuichen?”

Aangezien de marges bij huishouddiensten beperkt zijn, is het voor Doinn zaak om in zoveel mogelijk landen, steden en markten voet aan de grond te krijgen. Voorlopig hebben Noelia, haar man - die bij Telenet werkt, “maar Doinn is zijn rock ‘n roll na de uren” - en hun twee kinderen het uitstekend naar hun zin in Leuven. Maar dat is geen garantie dat ze hier ook heel lang gaan blijven. “We zijn nogal rusteloos. Als we nood hebben aan nieuwe horizonten of als er zich nieuwe opportuniteiten aandienen, zijn we weer weg. We don’t do forever.”