WHAT THE HELL IS BLOCKCHAIN? START-UP SETTLEMINT GIDST START IT @KBC DOOR DE ‘GROOTSTE REVOLUTIE SINDS HET INTERNET

Start it @kbc

Tuesday 24 October 2017

WHAT THE HELL IS BLOCKCHAIN? START-UP SETTLEMINT GIDST START IT @KBC DOOR DE ‘GROOTSTE REVOLUTIE SINDS HET INTERNET

“LETTERLIJK ELK BEDRIJF TER WERELD IS EEN POTENTIËLE KLANT”

Noem blockchain in het bijzijn van SettleMint-founders Matthew Van Niekerk en Roderik van der Veer nooit een hype. Zij zijn ervan overtuigd dat het de grootste technologische revolutie is sinds het internet. De veroveringstocht van blockchain roept bij SettleMint dan ook vergelijkingen op met de begindagen van het internet. Met aartsmoeilijke uitdagingen – “We moeten alles zelf uitvinden”- maar evengoed met grenzeloze opportuniteiten: “Letterlijk elk bedrijf ter wereld is een potentiële klant”.

“Ken je ‘Halt and catch fire’?”, vraagt CTO Roderik Van der Veer. “Die dramareeks gaat over de begindagen van het internet. Op een bepaald moment zie je een paar kerels achter een computer zitten, die helemaal euforisch worden omdat er een boodschap van vier woorden die ergens in Europa is ingetikt in de Verenigde Staten op een scherm verschijnt. Dé grote doorbraak die bewijst dat het internet echt werkt. Ze dromen luidop van de mogelijkheid om ooit een foto over het internet de oceaan over te sturen.”

“Die periode vol verwachting en eindeloze opportuniteiten, dat is waar blockchain vandaag staat. Het is de grootste technologische revolutie sinds het internet. Je hebt zo’n heel bekende GIF met een hoofd dat letterlijk explodeert. Wel, dat is blockchain. Mindblowing. Alles is mogelijk.”

Het enthousiasme bij co-founder en CEO Matthew Van Niekerk moet nauwelijks onderdoen voor dat van zijn kompaan. “De vraag is niet of blockchain doorbreekt, de vraag is alleen wanneer. Die hele discussie tussen believers en non-believers is totaal irrelevant. Het is geen kwestie van geloven meer. In een empathische dag probeer ik dat uit te leggen aan mensen. (lacht) In een minder empathische dag zeg ik: ‘Haal je hoofd uit het zand, struisvogel!’”

“Blockchain zal hele industrieën en sectoren transformeren. Zelfs aan een kleine foodtruck zullen de klanten vroeg of laat met bitcoins of andere cryptocurrency betalen. Letterlijk elk bedrijf ter wereld krijgt te maken met blockchain en zal er beter en efficiënter door kunnen werken. Dat wil ook zeggen dat letterlijk elk bedrijf ter wereld een potentiële klant is voor SettleMint.

“We moeten alles zelf uitvinden”

Matthew en Roderik leerden mekaar kennen in vorige jobs, toen ze op projectbasis samen de mogelijkheden van blockchain voor Bolero – het beleggingsplatform van KBC Securities – aan het verkennen waren. Toen ze in 2014 voor het eerst samen over blockchain praatten, stond de technologie nog in zijn kinderschoenen. Tijdens een barbecue bij Roderik thuis hadden ze het over het on(der)benutte potentieel van blockchain. Niet veel later, op 24 augustus 2016, was SettleMint geboren.

“We hadden twee opties”, blikt Matthew terug op de prille start van SettleMint. “We konden ons een jaar opsluiten in een kelder om aan een platform te bouwen. Of we konden de hort op, praten met bedrijven, luisteren naar hun noden, zoeken naar oplossingen. We hebben voluit voor de tweede optie gekozen: go out there. Zo hebben we ons ontwikkeld, door echte consumenten te leren kennen en heel concrete proof of concepts uit te werken. Daardoor ging het vanaf dag één loeihard.”

SettleMint heeft ondertussen een eerste licentie op zak voor Mint, de middleware die het ontwikkelde om de brug te slaan tussen het operationele systeem van bedrijven en de blockchain. En SettleMint gaat geld ophalen (cryptogeld uiteraard) om zijn platform DataBroker DAO – een eBay voor sensordata – verder uit te bouwen en te commercialiseren. Op die marktplaats kunnen bedrijven en organisaties gegevens die ze zelf verzamelen via sensoren verhandelen, of relevante data van anderen aankopen. “Denk bijvoorbeeld aan landbouwers die via sensoren gedetailleerde weerdata bijhouden. Die kunnen nuttig zijn voor landbouwers uit de buurt, maar evengoed voor onderzoeksinstellingen die op deze manier niet zelf tientallen onderzoekers het veld in moeten sturen.”

Het gevolg van die steile groei is dat de founders van SettleMint dezer dagen een massa sollicitatiegesprekken voeren. Matthew heeft ondertussen een vaste routine bij elke sollicitant die hij ziet. Op een bepaald moment haalt hij een schuif uit zijn ladenblok, draait die om en kiepert een hele batterij visitekaartjes op tafel. “Dit zijn allemaal mensen die gisteren een offerte hadden moeten krijgen.” Een beetje een theatrale gimmick, geeft hij gniffelend toe, maar wel één die de situatie bij SettleMint mooi samenvat.

De grootste uitdaging waar de start-up mee worstelt, is het samenstellen van een team dat de groeiende vraag aan blockchaintoepassingen kan bijhouden. “We zijn een piepjong bedrijf dat werkt met een piepjonge technologie. Dat vraagt een speciale mindset”, legt co-founder en CTO Roderik van der Veer uit. “Als je een vraag stelt, is er hier niemand die ze kan beantwoorden. ‘Als jij het niet kan, dan kan niemand het.’ We doen dingen die niemand ooit heeft gedaan. We beginnen van nul. We moeten alles zelf uitvinden.”

Dankzij de nabijheid van de KU Leuven en imec, en ook die van de UCLL, ziet SettleMint zich wel verzekerd van sterke sollicitanten. En zelfs voor een Canadees als Matthew Van Niekerk, die via een paar jaar Japan hier in Leuven belandde, is België een uitstekend land om een blockchain start-up uit de grond te stampen. “Showpad, Teamleader, Clear2Pay … België heeft een jonge maar zeer sterke traditie in succesvolle B2B start-ups. En SettleMint is 100 procent B2B.”

Ook Start it @KBC speelt een belangrijke rol in die Belgische verankering. “Vanaf dag één was Start it @KBC een van onze meest trouwe en meest fervente supporters. Binnen de community deel je ook ervaringen, zowel successen als mislukkingen, met andere start-ups. Heel open en transparant, zonder taboes, zonder maskers op. Je leert uit de manier waarop andere start-ups obstakels hebben overwonnen, of niet hebben overwonnen. Doordat we allemaal beginnen van nul en beetje bij beetje proberen te groeien, moeten we allemaal min of meer dezelfde stappen zetten. Daarover praten, is bijzonder inspirerend én nuttig. Eén conversatie van tien minuten aan het koffieapparaat bij Start it @KBC kan je weken aan research besparen.”

Weg met verkiezingsfraude, landdieven en Western Union

Een gratis tip voor de lezer van deze blog: vraag niet aan de mensen van SettleMint om aan de hand van een paar voorbeelden concreet te maken hoe blockchain de wereld zal veranderen. Onmogelijk om er nog een speld tussen te krijgen.

“Neem nu verkiezingen, de hoeksteen van elke democratie. In Nederland willen ze terug met pen en papier stemmen, omdat bij computers het gevaar op hacken te groot is. Pen en papier, in de 21ste eeuw. Blockchain maakt fraude onmogelijk en tellen overbodig. Gedaan met discussiëren of hertellen, zoals recent nog in de Verenigde Staten.”

“Of neem de registratie van land. Dat is een geweldig onderschat probleem omdat het een rem zet op de economische groei. In landen als Griekenland – dus niet eens zo heel ver weg – is 90% van de gronden niet geregistreerd. Krijg maar eens een lening bij de bank om iets met dat land aan te vangen als je niet kan bewijzen dat het je eigendom is. Dankzij de blockchain kan je waterdicht registreren welk stuk land van wie is, hoeveel generaties het al in de familie is, wie de vorige eigenaars waren,… Dat is niet alleen een grote economische troef, landregistratie dient ook een humanitair doel. Mensen kunnen bijvoorbeeld na een oorlog geconfisqueerd land terugkrijgen.”

Settleming founders

“Bedrijven kunnen veel efficiënter werken en geweldig veel geld besparen dankzij blockchain. Stel dat Mercedes of een ander automerk een productiefout vaststelt in een van zijn autofabrieken. Nu is het onbegonnen werk om in tientallen computersystemen bij te houden welke auto’s welke onderdelen kregen en in welke landen door welke dealers verkocht werden. Er is dus maar één oplossing: alle auto’s van dat specifieke model terugroepen. Een waanzinnig dure oplossing. Blockchain daarentegen, registreert elke stap tussen productie en verkoop haarfijn, zodat Mercedes perfect weet welke auto’s het waar moet terugroepen.”

“Maar ook tussen mensen onderling kan de decentrale registratie via de blockchain processen versnellen en veiliger maken. Het is toch ridicuul dat je soms weken moet wachten als je geld transfereert via Western Union, met blockchain heb je dat geld tien minuten nadat het wordt overgemaakt. En een huis koop je gewoon rechtstreeks van de verkoper, zonder alle rompslomp bij de notaris.”

“Overbodige tussenschakels zullen uit processen verdwijnen. We zijn nu bezig met een project voor een bepaald bedrijf om één van de vele tussenschakels in een bepaald proces – (lacht) sorry, ik ben contractueel verplicht om extreem vaag te zijn – te schrappen. Dat levert een besparing van 8 miljoen euro op. En dan hebben we het nog maar over één kleine schakel in een lange ketting. Vergelijk het met Expeditie Robinson: elke week komt de Eilandraad bijeen en wordt er iemand weggestemd. Blockchain is die Eilandraad en elimineert één voor één de overbodige, tijdrovende en dure tussenschakels.”

Toch moeten bankiers, notarissen en andere zogenaamde middlemen volgens Roderik nog niet wanhopen. “Blockchain gaat hun job niet doen verdwijnen, maar ze wel radicaal veranderen. Ze zullen met minder zijn, maar hun job wordt leuker en uitdagender. Niemand houdt toch van papierwerk? Wel, die saaie, repetitieve, administratieve taken gaan eruit, de blockchain maakt die overbodig. Ze moeten geen 50 keer per dag hetzelfde formulier invullen, inscannen en klasseren. Zo komt er meer tijd vrij om klanten echte meerwaarde te bieden, om hen te adviseren, om hen te begeleiden. Om te doen waar ze goed in zijn.”

Een wereld vol crazy smart people

Zo gaat het ook bij SettleMint, ieder doet waar hij goed in is. “He builds shit, I sell shit”, schetst Matthew kernachtig de taakverdeling tussen de beide founders. Maar, en dat is volgens Roderick de grote sterkte van SettleMint, de founders breken ook uit hun silo’s. “Matthew kan geen platform bouwen, maar hij weet wel hoe ik het doe, hoe het werkt en wat bedrijven er heel concreet aan hebben. En omgekeerd ben ik geen crypto-anarchist die koppig programma’s bouwt waar geen kat iets aan heeft, maar begrijp ik de noden en wensen van onze klanten en speel ik daarop in. We zitten voor 80% op ons eigen terrein en voor 20% op het terrein van de ander.”

Settlemint founders

Het duo achter SettleMint heeft een grote troef die veel andere start-ups volgens Matthew onvermijdelijk missen: ervaring. “We hadden elk al flink wat jaren op de teller staan. Ik heb in Canada gewerkt, in Japan, een aantal jaar al in België. Dat geeft ons een voordeel op gasten die net van de universiteit komen. De wereld zit vol crazy smart people. Maar hoe briljant die gasten ook zijn, ze hebben nog niet de kans gehad om de fouten te maken die je moét maken om ze nadien niet meer te maken. (lacht) Al moeten ze zich geen illusies maken: je blijft fouten maken.”

Na een jaar heeft SettleMint 95% van de doelstellingen die het business plan voorop stelde voor Jaar 1 verwezenlijkt. Maar voorspellen wanneer blockchain zal staan waar het internet nu staat, lijkt moeilijker dan het eigen groeipad uitstippelen. Het World Economic Forum (WEF) ziet het grote tipping point voor blockchain in 2024. Mathew is nog een tikkeltje optimistischer en gokt op 5 jaar voor de wereldwijde doorbraak, waarbij blockchain even vanzelfsprekend is als het internet vandaag.

Roderik is voorzichtiger en denkt dat het weleens twintig jaar kan duren vooraleer we zover zijn. “Een kennis vertelde me deze week nog dat er de voorbije maand 7 boeken zijn verschenen over digitale transformatie, alleen al in het Nederlands. Dat zijn dus eigenlijk 7 boeken die lezers vertellen hoe ze het internet moeten gebruiken waar het eigenlijk voor dient. De wereld moet nog veel versnelling hoger schakelen om de razendsnelle evolutie van blockchain te kunnen volgen. Een tsunami wacht niet tot je lunch op is.

 

Meer weten over Blockchain of Settlemint? Bekijk dan onderstaande video!